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书中黄金屋的商业传奇

文/蔡美慧


蔡美慧 香港仁人学社副主席我们的经济由不同类型的工商组织推动前进,许多人孜孜不倦地建立庞大的商业王国, 如果运用同样的方法建立一些着重解决社会问题的企业,并像跨国企业一样发展起来,会产生更深远的社会效益。以下是一个真实感人的例子,值得我们借鉴反思。

掌握生命中的转折点

胡约翰(John Wood)生长在美国一个中产家庭,自小爱书如命,在西北大学取得工商管理硕士学位。1998年,35岁的约翰任职微软亚太区暨大中华区业务总监,8年多的繁重工作令他身心疲累,于是,他决定背起简单行装,到远离尘嚣的尼泊尔作徒步之旅。因缘际遇下,他认识了山区一位老师,引领他参观当地简陋的学校。约翰看到空无一物的图书馆,里面仅有一个上了锁的木柜,珍重地存放了10多本供450名学生阅读的书。但这些书都是旅客留下的,完全不适合学生阅读。贫乏的景象激发了他的同情心,约翰开始用电子邮件在亲友间发起捐书行动。短短一年间,约翰便收集了3000本书并悉数捐给尼泊尔的学校。

这趟旅程深具启发性,让他体会到教育是发展中国家脱贫的钥匙。当地老师和学生对教育的热情令他深受感动,并唤醒了约翰内心一股强烈改变世界的愿景。他毅然放弃在微软的高薪厚职,全情投入发展另一个事业与理想──让世界每个孩子都有书读,赋予他们发展的机会。

“挑战式捐款”模式

约翰最先在尼泊尔的农村兴建图书室和学校,后来发现邻国的文盲情况同样严重,便在2001年成立“阅读之家”(Room to Read),6年内在柬埔寨、印度、斯里兰卡及越南等地陆续开办140多间学校及2300多间图书室。到2006年,这项事业还发展到了非洲国家。

由于种种文化和社会因素,发展中国家女性接受教育的机会非常低。在全球8.88亿文盲中,女性占了三分之二。基于这种情况,约翰从2000年起积极为未能接受教育的女孩提供学习机会。现已有2.57万名女童获得长期奖学金。

“阅读之家”的书本全是英文书,缺乏用本土语言写成的儿童读物。约翰便在2003年开始出版图文并茂的儿童故事书。发展至今,已出版了885本用27种当地语文写成的书籍,印制逾1300万本书。

为促进社区参与并确保持续的支援,约翰创设名为“挑战式捐款”的模式,主要是征募当地社区团体共同参与建设及投资,由它们提供地方、人力、物资或小部分资金。该模式有助于加快社区建设,在达成指定成效后,“阅读之家”才发放捐款;随后的日常运作则由当地社区负责。

约翰为“慈善”一词作出了崭新的定义:称捐款为“投资”,因为教育本身便是一项投资;捐款人便是“投资者”。只要5000美元便能投资开设一间图书室,250美元便能投资在一位女孩的教育上,这让人感到了高回报率。“挑战式捐款”的模式也大大加强“投资者”的信心,因为他们知道自己的“投资”能帮助有动力的社区。

运用商业技巧经营梦想

“阅读之家”像其他慈善组织一样,具有清晰并激励人心的愿景。但约翰最成功之处是运用商业思维和实务运作的技巧经营这个梦想,使“阅读之家”成为美国发展最快的慈善机构之一。他订立大胆的目标,监察所有项目的发展,推动“阅读之家”成为表现优秀的机构。

员工除了热诚外,还要有商业触觉和责任感。除美国旧金山总部外,还在57个城市建立了一万多人的义工团队。为求达到最佳效益,约翰坚持以精简方式经营,办公室、设备,甚至出差的机票、酒店住宿等,都由“投资者”赞助。营运开支比一般慈善机构为低,约占总收入的17%。在2012年,“阅读之家”的总捐款超过4000万美元,实物捐献达280万美元,投资在各个项目的金额逾4100万元。

约翰不只干劲冲天,还是一位魅力非凡的领袖。他每年都风尘仆仆,穿梭世界各地发表演说,并推行各式各样的筹款活动,在争取“投资”款项之余,还着重提高商界的意识,推动一股积极的改革力量。

约翰由一个简单的捐书行动开始,发展至今,兴建了1752所学校,建立了16060间图书室,为880万名儿童提供教育机会。他的目标是在2020年开办2万间图书室,服务10多个国家的1千万名儿童。

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