社会创业家>《社会创业家》杂志>2013年第01/02期 总第56期>创业学院>D.light为“金字塔的底层”带来光明

D.light为“金字塔的底层”带来光明

文/谢家驹

两个史丹福大学研究院毕业生,创办了一家国际知名的社会企业,并把亚洲的总部设在香港,这就是D.light Design。

创办人之一的森姆,早年在菲洲当义工,一个友人的家中很穷,没有电灯,只靠煤油灯照明,一个晚上,煤油灯意外翻倒,造成火灾,孩子被烧得不成人形。这事件令他感触不已。事实上目前世界上仍有23亿人口未能有电力供应。后来他在史丹福大学进修,在设计学院修了一个很特别的课程,叫作Design for ExtremeAffordability,中文确不好翻译,意思是为“极度低购买力而设计”。注意并不是“为极度贫穷”,而是“低购买力”,即始终要有购买力。

为什么会有这样的一个课程?设计是一门专业,但通常我们想起设计,只是联想到高级产品、奢侈品,有购买力的人要的产品,很少会想到穷人与及低购买力的人更需要有人为他们设计产品。这个课程正是针对极度低购买力的人而设计。在这个课程上,森姆认识了赖特,两人毕业后携手创办了D.light Design,专门设计、生产及销售高质素、低成本的太阳能照明用品,为没有电力供应的贫苦大众带来光明。

这个课程的理论根据,是十多年前出版的一本畅销书The Fortuneat the Bottom of the Pyramid:Eradicating Poverty through Profits。(《金字塔底层的财富:用利润根除贫困》)该书作者指出,在所谓“金字塔的底层”(即每日收入低于两美元的穷人),一样有产品的需要,一样有购买力,虽然是很低,但由于数量大,所以一样有极大的商机,只是没有人花心思去设计他们需要的产品,因此他相信“为极度低购买力而设计”,可以同时消灭贫穷并且创造利润。

在D.light Design的网页上,第一句便介绍自己是一家“营利的社会企业”,意思是说它并不是非营利机构,需要创造足够的收入及利润来不断发展及扩充。

设计的挑战

也许你会觉得,太阳能灯并不是什么重要发明,已经面世多时。不错,太阳能灯已经不是特别高科技产品,但要设计到一些“极度低购买力”的人也可以负担得到的太阳能灯,却绝不简单。首先,这个灯需要是轻便耐用,更要防水,防撞,防尘,防沙,总之,要在极端恶劣的环境下也不易受到损坏(笔者便看过录像上的试验,在三层高的房子上,太阳能灯抛到地面也丝毫不受损);其次,还要是无须维修,无零件需要更换;最后,价钱要低到只有“极度低购买力”的人也可以买得起。

然而,最大的挑战是建立分销渠道,让产品可以流通到有需要的人士手中。这个产品的顾客往往就是住在穷乡僻壤,远离市镇,交通不便,并不是放在商店中便可出售。要设计整个市场推广及销售流程绝非易事。这也是为”金字塔的底层”提供产品及服务的挑战。为了克服种种困难,D.light Design与不少非政府团体合作,通过他们的网络去建立销售渠道;同时又与当地的小额贷款机构合作,为有需要的顾客提供小额贷款。

目前,D.light Design主要业务在印度、东非和中国,雇员二百多人,分布十个地区办事处,共有六千多个销售点。公司的目标是到2020年时,可以为超过一亿人提供可靠的照明。

两位创办者是史丹福大学研究院的毕业生,可以选择的事业十分多,但是他们却选择了创办一家社会企业,运用设计的专门知识,去改善低收入贫苦大众的生活,但他们做的不是传统意义的慈善事业,而是开创一门可以自负盈亏,自我延续的生意,自己也能支取薪金,不是当义务工作者。他们两人也是主要股东,公司有盈利时,他们也可以分享成果。但可以看得到,他们创办这个社会企业,基本动机并不是为自己创造财富,而是有一个强烈的社会使命,这也就是社会企业与一般企业的主要分别。

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